Monthly Archives: August 2015

On Education: Delhi Book fair

Nitin, the founder of the company I’m working for, had invited me to join him on his visit to the annual Delhi book fair: following China, US, UK and Russia, India is the country with the fifth largest number of book publications – more than 90.000 titles (Germany: 82.000 in 2011) are published each year in more than 24 different languages, with half of the publications in Hindi or English. Strolling around on the fair, there were large piles of books in every corner: comics on the Gods stories of the Mahabharata, the ancient Sanskrit epics, primers on reading and writing, large volume textbooks of engineering and IT, moral treatises, biographies and essays of Abdul Kalam, the rocket scientist and esteemed president of India (from 2002 to 2007).
But seemingly the largest share was made up by workbooks for test preparation: those books are available everywhere. From a very early age, children are trained to pass the entry tests to the renowned colleges – a literally life-decisive hurdle. When a job position was open in our company, one of the first questions in the telephone interviews was always “which college?”. This question targets actually not so much the quality of education, but rather the influence of the peer group, one’s social context, the value that one’s family has set on education. And the bonds between graduates from the same university stay strong, even in business life where relation is everything.

Once I bought a little booklet on the local market: “Math Olympic Questions for 8th class”. Here are some sample questions – are you up to it?

  • “There are only two candidates in an election. One gets 62% and wins by a margin of 144 votes. How many voters are there?”
  • “In some code language the word Hurdy-Gurdy is written as GF-GE and Hob-Nob is written as BE-CA. How will the word Hugger-Mugger be written?”:
    a) EI-AG b) EI-GA c) EF-GA d) FF-GA.
  • If sqrt(12 + sqrt(12 + sqrt(12 + … = x, then x is
    a) 3 b) 4 c) 6 d) greater than 6.
  • Testbook (1)a

    Testbook (2)a

    Raksha Bandhan

    The winter season in North India delights not only with more comfortable temperatures but with a wealth of traditional festivities. The first I could attend was Raksha Bandhan: a secular Hindi festival which celebrates the love and duty between brothers and sisters, and more general the friendship between male and female relatives. As a sign of blessing and protection, the sister ties a colored bracelet around her brother’s wrist and paints a tilak (Tikka), a red mark, on his forehead while the brother promises to take care of her for all his life. The family of my colleague Rohan seized the occasion for a relaxed familiar get-together, with karaoke singing, tons of delicious food and Indian desserts and spirituous beverages. Being cordially invited to take part, I soon realized that I had plunged into the intellectual elite of India: originating from the far North East, from Meghalaya, where India touches Bangladesh, Bhutan and Burma, they all reached out to ambitious careers as lawyers, doctors, journalists, engineers with an intense intellectual drive of open-mindedness, curiosity and global exposure – everyone had studied, travelled or worked around the world, in Canada, US, UK, even Darmstadt. Some knew Germany and its history better than me. Perfectly informed about the situation on the global stage, we shared interesting discussions about the culture and economy of India in the triangle of tradition, modernity and education.
    Later that night, the host Raghav and me scored 96 out of 100 points for our two-voices interpretation of “Bridge over troubled water“. In the following days, people often wondered about me not wearing any bracelet. I kept shrugging my shoulders: “nahi bahan – no sister”.

    Night market

    This slideshow requires JavaScript.

    With the heat of the day lowering a bit in the evening, I, for the first time, went for a run in the nearby park, a little spot of green between the housings. From far, I recognized a strange glow in the dark streets – I went there and found the vivid hustle of a nightly vegetable market, the shouting of traders and crowds of people wandering around, tasting, negotiating, debating. I immediately turned back to get the camera…

    Lodi Gardens – no place to hide

    This slideshow requires JavaScript.

    After the sightseeing of Qutub Minar and a long march through heavy traffic, I enjoyed to delve into the calm of the Lodi Gardens, where families were having their picnic under the fresh green of tropical trees and at the side of a series of fine medieval tombs dotted among the lawns.
    I walked around on quiet winding paths in the mild light of the gently falling evening, when a group of about 6 men attracted my attention, standing in a line on the way and starring into the bushes. I soon realized what they were witnessing: hidden in the shrubs, there were some couples enjoying themselves, touching, hugging, kissing.
    While it is quite common to see young men strolling while holding each other’s hands, I had noticed that the relation between the sexes is very discreet, almost non-existent, in public. There is no such thing as casual flirts or active mating behaviour, at least not to my eyes. Couples normally do not live together before marriage and a lot of marriages are actually arranged by the parents. Often, when I am asked about my parents, the first question to come up is if theirs was ‘a love marriage’. In good conscience I feel inclined to affirm that.

    Qutub Minar – und der Weg dahin

    This slideshow requires JavaScript.

    Das früheste und zugleich seltsamste Zeugnis islamischer Präsenz in Delhi ist die Siegessäule von Qutub Minar: ein 73m hoher Turm rötlichen Sandsteins mit einem Marmoreinsatz im oberen Turmbereich – eine Materialkombination, die 350 Jahre später typisch werden sollte für den Baustil der Mogulnherrscher, die um 1556 das afghanische Sultanat in Delhi ablösten.

    Im sternförmig angelegten Metronetz der Stadt fehlt noch die direkte Ost-West-Verbindung, sodaß ich ab dem Flughafen auf den Bus angewiesen war. Niemand konnte mir allerdings trotz großer Hilfsbereitschaft verbindlich sagen, wo der nun abfuhr. So verließ ich den Flughafen zu Fuß auf der Standspur einer Autobahn; bald schloß sich mir ein freundlicher junger Mann an. Sämtliche Reiseführer warnen vor “zwielichtigen Elementen rund um den Flughafen, die sich die Unwissenheit der Neuankömmlinge zu nutzen machen”, und die genaue Intention seiner etwas aufdringlichen Begleitung wurde mir nicht ganz klar. Tatsächlich sicherte er mir nach einigem Fußmarsch einen Platz in einem unerwartet vorüberfahrenden, gedrängt besetzten Bus, dessen jointrauchender Fahrer großes Gefallen an meiner weißen Mütze fand, und übernahm trotz meines nachdrücklichen Protests den Fahrpreis. Wir gondelten beschwingt dahin und tauschten unter den argwöhnischen Blicken unserer Mitfahrer gestikulierend Angaben über unsere Familien. Als wir nach einigem Umsteigen in ärmlichen Vororten und etwa anderthalbstündiger Fahrt, eingeklemmt zwischen großen Säcken mit allerlei Krimskrams, den Eingang der touristischen Anlage erreichten, brachte er die Sprache auf meine hiesige Anstellung. Ungeniert fragte er nach meinem Gehalt und nahm, auf meine wahrheitsgemäße Auskunft hin, zu meiner Überraschung unvermittelt einen schnellen Abschied.

    Chandni Chawk – the moonlight crossroads

    This slideshow requires JavaScript.

    The history of Delhi as the capital of India reaches back to mythical ages. Its destiny shaped the changeful fate of the whole country under foreign rule: being conquered by Afghan invaders in 1193, it served as the power base of the Mogul empire until the British took over in 1803. A total of seven Islamic capitals (all names are still known by heart by every Indian scholar) was founded in this strategically important region, melting the various cultural influences over the centuries and lending each district a unique and distinctive character. ‘Old Delhi’, founded as the seventh capital in 1638 by the Mogul emperor Shah Jahan, is known for its narrow, crooked alleys, the Red Fort and the bazaar quarter Chandni Chawk.
    I was lucky enough to discover this labyrinth with my new friends Vikás and Rohan, who took me out already on my very first weekend in India. Some say this is ‘the true India’, but that shortcuts in a too handy manner the variety which makes up this huge country. Sure enough, this place is pure chaos. Cars honking, three wheelers bleeping, Rickshaws ringing, pushcarters shouting. Marketeers sit behind their blankets on the ground, people sleep in the streets, heads on a brick, dogs stroll around, monkeys climb on the open electrical cabling. The smoke from the coal stoves of numberless street food trolleys mixes with the parfums of the bazaar, the odours of colorful spices in huge sacks and the smell of excrements on the sidewalks. “Chandni Chawk”, meaning “moonlight crossroads”, actually ows its name to a water reservoir on the ancient crossroads whose pond reflected the moon at night. But the romantic picture has given way to the bustle of an oriental market pouring out from squeezed little stores onto the streets.
    After a rich lunch with a delicious naan and dal makhani, we, in the middle of the crowd, happened to meet a desperate dhl courier on his motorcycle: “we deliver everywhere”.


    This slideshow requires JavaScript.

    Der Flug führte über die schmale Landbrücke der Türkei direkt in den Orient, Georgien und Aserbaidschan, Iran, Turkmenistan, Afghanistan, dann über Pakistan nach Delhi. Die Städtenamen, die ich auf dem Display mitverfolgte, klangen nach den Märchen von Tausendundeiner Nacht: Baku, Tiblisi, Taschkent, Kabul, Islamabad… Nach wolkenlosen, wunderschönen Ausblicken auf den Kaukasus und die karge Berglandschaft Irans im milden Licht des Sonnenuntergangs tauchten wir ein in die Nacht. Die in weiten Abständen auf der schwarzen Folie ausgestreuten, filigranen Lichterketten zivilisatorischer Ansammlungen wirkten so zart und verletzlich:  wie sensibel sind doch diese Netzwerke von Strom, Daten, Wasser, pulsierendem Verkehr, diese Polster,  die uns wie Watte einhüllen,  uns vom reinen Existieren abfedern, wie angreifbar und provisorisch diese komplexen Strukturen, die wir auf die Oberfläche der Welt gelegt haben!
    Gegen Mitternacht Lokalzeit, nach 6390 Flugkilomotern, landete das Flugzeug in Neu-Delhi. Eine schwüle Hitze schlug mir entgegen, die schwere Luft der Monsunmonate, die mir noch bis Ende September zusetzen würde. Nach dem anstandslosen Passieren der Schalterbeamten, die ihre schwarzen Schnurrbärte zwirbelten, empfing mich sehr freundlich eine kleine Delegation, der Firmengründer und ein Mitarbeiter, die ich bereits in den iterierten Internetinterviews kennengelernt hatte.
    Vorbei an streunenden Hunden und Müllsammlern mit hölzernen Handkarren fuhren wir in eine umzäunte Wohnsiedlung, zum guesthouse.
    In den Gassen drehte ein mit einem Bambusstock bewaffneter, in regelmäßigen Abständen laut pfeifender Wächter seine Runden, während sich Geckos an den verhüllten Fenstern meines einfachen, komfortablen und klimatisierten Zimmers entlanghangelten.

    Ferne Annäherungen



    Welches Bild haben wir, habe ich von Indien?

    Nachmittage mit dem überschaubaren Bestand indischer Reisebücher in der heimatlichen Stadtbibliothek ergaben den einschlägigen Stichwortkatalog: Sehnsuchtsort der Sinnsucher, “Subkontinent” der Extreme, mit derzeit 1,3 Milliarden Menschen bevölkerungsreichste Demokratie der Welt, Paradies vegetarischen Essens, orientalischer Zauber des marmornen Mausoleums Taj Mahal (“die Träne auf der Wange der Zeit”), Straßenchaos mit wilden Rikscharadlern, farbig leuchtenden Saris und zwingender Armut. So fremd und fern klangen die papiernen Boten, daß ich oft mit ungläubigem Erstaunen ihr junges Erscheinungsdatum zur Kenntnis nahm.
    Die finale Zusage auf meine ungefähr ausgestreute Bewerbung als “Data Scientist” einer indischen Firma im Energiebereich verursachte eine gewisse Verlegenheit. In den Lebensläufen der hoffnungsvollen ‘young professionals’ meiner Generation ist Indien, anders als China, Hongkong, Usa, Japan, Singapur, Südkorea vielleicht, nicht unbedingt ein Pflichteintrag. Die Resonanz in meinem Freundeskreis bildete das Spektrum von verhaltener Zustimmung bis Ermutigung ab: Sigi wurde mein “Tatendrang zunehmend unheimlich”, Mark riet zur Bedachtsamkeit, Julia stimmte spontan ein indisches Wiegenlied an. Und Cordula und Michael gestalteten einen festlichen Indien-Abend mit ihren Bildern und Eindrücken von ’82.
    In den nächsten Monaten werde ich selbst eintauchen in diese
    vexierende Welt, werde meine eigene Spur neben die der Reiseführer legen. An meinen Erkundungen und Erfahrungen möchte ich mit diesen Beiträgen teilhaben lassen.